Neuquén de Antaño

Fundadores de la ciudad de San Martín de los Andes: Carlos Moret, Antonio Romero, Jorge Rohde, Rudecindo Roca, Luis Caronti, Serafín Galán Deheza, Manuel Mora, Augusto Spika y Celedonio Roca. Año 1898.
Neuquén, República Argentina.

Dpto. Documentos Fotográficos. Álbum Aficionados. Inventario 43722. Buenos Aires. Argentina. (AGN│Archivo General de la Nación)

Neuquén de Antaño

Neuquén es una de las veintitrés provincias que componen la República Argentina. Su capital y ciudad más poblada es la homónima Neuquén.

Está ubicada al noroeste de la región patagónica, la cual ocupa la mitad sur del país, limitando al norte con Mendoza (parte de su frontera la forma el río Colorado), al sureste con Río Negro —gran parte de esta frontera la forma el río Limay— y al oeste con Chile, cuyo límite está determinado por la divisoria de agua de la cordillera de los Andes.

La provincia toma su nombre del río Neuquén. Asimismo y según las fuentes, el término Neuquén proviene del mapudungun Newenken que significa "correntoso", o de la voz araucana Ñedquén que significa "atrevido, arrogante, audaz".
Una de las primeras alusiones se encuentra en las crónicas de extranjeros del sacerdote alemán Bernardo Havestadt, en el año 1752, dónde en su diario de travesía cuenta que pernoctó del otro lado de un río amenazador llamado Neuquén. Los primeros habitantes de la actual provincia del Neuquén provinieron desde los cuatro puntos cardinales, especialmente desde los pasos de la cordillera de los andes desde el actual Chile, desde el sur de la actual provincia de Mendoza y desde la pampa. Estos pueblos tenían una gran movilidad y se desplazaban dentro y fuera de los límites de la provincia según las estaciones del año, las condiciones climáticas y la abundancia de caza y alimento.
Previo al proceso de araucanización iniciado alrededor del siglo XVI realizado por el pueblo Mapuche sobre los pueblos asentados en las distintas áreas de la provincia, se pueden distinguir varias etnias: Picunches; pehuenches y Puelches, de la familia de los huarpes; tehuelches septentrionales y huilliches. Las primeras exploraciones europeas ocurrieron de parte de los españoles en el siglo XVI alcanzando la zona del lago Huechulafquen, hasta allí llegó en 1551 Jerónimo de Alderete buscando la Ciudad de los Césares y aborígenes para reducirlos al régimen de encomienda. En 1553 se produjo la entrada de Francisco de Villagrán quien permaneció brevemente en las orillas del río Collón Curá. Por la ley N° 1.532 del 16 de octubre de 1884, se crearon los Territorios Nacionales dividiendo las Gobernaciones de La Pampa y de la Patagonia, entre ellos el Territorio Nacional del Neuquén, estableciéndose por primera vez Neuquén como una jurisdicción territorial separada. Manuel José Olascoaga fue el primer gobernador del Territorio Nacional de Neuquén, desde principios de 1885 hasta 1891.
En 1902 el Ferrocarril cruzó hasta Confluencia (actual ciudad de Neuquén), que era en la época solo un caserío; y en 1913 llegó a Zapala. Por Decreto del 19 de mayo de 1904 se divide el territorio en 12 departamentos y en 1915 el Territorio del Neuquén se reorganiza políticamente en 16 departamentos. El 12 de septiembre de 1904 se funda oficialmente la ciudad de Neuquén.

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